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Para qué se usa el helio y por qué es tan importante

El helio es un elemento fundamental para la ciencia; se usa para resonancias magnéticas en medicina, además de ser fundamental para las naves espaciales, telescopios y monitores de radiación.

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01/07/2016 por: Sandra G. Costa

Hasta ahora el helio sólo se encontraba en pequeñas cantidades durante la extracción de petróleo o gas. Pero recientemente, científicos han descubierto una gran reserva de helio en Tanzania. Con los suministros mundiales agotándose, el hallazgo redefine el panorama mundial, aseguran los geólogos de las universidades de Durham y Oxford, que realizaron el hallazgo.

  1. 1 Qué es el helio

    El helio es un gas ligero incoloro e insípido. Es inerte y el menos reactivo de todos los elementos. Su estabilidad significa que no es dañino para el ser humano ni para ningún ser vivo. El helio tiene el punto de fusión más bajo de todos los elementos y un punto de ebullición cerca del cero absoluto. Además, el helio es único entre los elementos porque no se solidifica.

  2. 2 Para qué se usa el helio

    Industria Espacial: manutención de satélites, limpieza de motores y cohetes y enfriamiento del oxígeno líquido e hidrógeno que alimentaba las naves espaciales Apolo.

    Ciencia: medio de refrigeración para el Gran Colisionador de Hadrones, en microscopios e imanes superconductores de las resonancias magnéticas.

    Globos: constituye su relleno y les hace dirigibles.

    Buceo: una mezcla del 80% de helio y el 20% de oxígeno es utilizada por los buzos de aguas profundas o personas que trabajan en condiciones presurizadas.

    Comercio: constituyen el compuesto de los códigos de barra de las cajas registradoras.

  3. 3 Cómo se forma

    El helio es un elemento en estado gaseoso que se forma por la lenta desintegración radiactiva y constante de roca terrestre. Pero los suministros mundiales se están agotando y ya han advertido de que los suministros no pueden garantizarse a largo plazo.

    Según Jon Gluyas, profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Durham, que colaboró en el proyecto, el precio del helio ha subido un 500% en los últimos 15 años.

    "Es el segundo elemento más abundante en el Universo, pero es extremadamento raro en la Tierra", le dice Gluyas a la BBC. "Y si no se tiene extremo cuidado al hallarlo, este se escapará".

  4. 4 Más ligero que el aire

    El helio es tan ligero que pesa menos que el oxígeno. Es por eso que un globo inflado con helio flotará; de hecho, su uso más común es inflar globos en fiestas y eventos. También se utiliza para hacer levitar dirigibles sobre estadios en eventos deportivos. Aunque el hidrógeno proporciona un efecto más fuerte de flotación, es inflamable, y no se usa para aeronaves. Un uso divertido del helio viene de su efecto en la voz humana cuando se inhala, ya que causa que el timbre se vuelva más agudo y chillante.

  5. 5 Reserva inédita

    Por primera vez, los científicos encontraron grandes cantidades de helio en el Valle del Rift (Tanzania). Los investigadores aseguran que los recursos descubiertos son suficientes para rellenar un millón de máquinas de resonancia magnética.

    "Este es un punto de inflexión para asegurar la satisfacción de la demanda futura de helio. Hallazgos similares no deben estar tan lejos", asegura Chris Ballentine, profesor del Departamento de Ciencias de la Tierra de la Universidad de Oxford.

    "Podemos aplicar esta misma estrategia para otras partes del mundo, con una historia geológica similar, para encontrar nuevas reservas de helio", comenta su amigo Pete Barry.

  6. 6 Pistas volcánicas

    Los investigadores dicen que la actividad volcánica en el Valle del Rift libera helio enterrado bajo antiguas rocas, que salta y queda atrapado en los campos de gas más superficiales.
    La cantidad de helio encontrada se estima en 1,5 millones de metros cúbicos, que puede satisfacer la demanda mundial durante varios años.

    El siguiente paso es encontrar el mejor lugar donde poder perforar para lograr que el gas llegue a la superficie.

  7. 7 Más información

    Si quieres más información, consulta la categoría de Educación. En la subcategoría de Física y química encontrarás otros artículos y vídeos que te servirán de ayuda. No te pierdas los siguientes:

    - Cómo son las energías renovables.

    - Cómo fue el primer salto en paracaídas del mundo.

    - Cómo funciona el sincrotrón ALBA.

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